Cañonero AP-2H

Incluso la US Navy pensó en tener cañoneros en Vietnam. Sin embargo luego de varias pruebas y modificaciones estos proyectos fueron abandonados.

Entre 1966 y 1967, la US Navy se interesó en desarrollar una aeronave para realizar misiones de interdicción en el sur de Vietnam, particularmente en las vías navegables, que eran su responsabilidad directa. El delta del Río Mekong era una ruta muy utilizada para contrabandear y suministrar armas al VC.

Hasta ese momento los encargados del trabajo eran botes patrulla y aviones OV-10; sin embargo, de noche la cuestión era más complicada y no había aparatos que pudieran tomar el relevo. Como el concepto del cañonero se probó factible en esos años por parte de la USAF, la US Navy pensó en crear algo similar. Su opción fue el P-2 Neptune, que estaba ya siendo dejado de lado en favor del más nuevo y potente P-3 Orion; como en el caso del AC-47, el acceso a unidades desechadas permitió desarrollar el concepto.

En 1967 cuatro SP-2H fueron modificados como cañoneros. Se les agregó varias Minigun en diversos ángulos en la bahía de carga, para crear un efecto de rociada cuando dispararan. No se sabe mucho sobre estas versiones, ya que posiblemente fueron casi artesanales y pensadas como prototipos, construidas de manera extra-oficial. Se sabe, eso sí, que dos se pintaron de gris completamente, mientras que una se pintó toda de negro y otra toda de verde.

El programa oficial con respecto al cañonero se llamó TRIM (Trails and Road Interdiction, Multisensor - Interdicción de sendas y caminos, multisensor). Las cuatro unidades SP-2H fueron muy modificadas; como su función antisubmarina quedaba en el pasado, el largo carenado para la antena MAD y el ASW fueron removido de la cola. En su lugar se instaló un par de cañones gemelos de 20 mm, en una torreta que también albergaba al tirador. Éste usaba una mira de visión nocturna en lugar de la mira convencional. En lugar del ASW se instaló un radomo radar para ser utilizado con un radar de búsqueda AN/APQ-92, lo que permitía al avión buscar blancos de noche y a gran distancia. Un FLIR y una LLLTV fueron montados en una barbilla debajo de la nariz. Se agregaron, en la punta de las alas, radares aerotransportados de búsqueda lateral, para incrementar todavía más su rango de detección. Como si eso fuera poco, se añadió un sensor IR, un sensor de movimiento de blancos, un sistema digital integrado de ataque y navegación, y un sensor Black Crow (que, como el del AC-130, permitía detectar el encendido de los camiones).

En cuanto a armamento, poseían dos contenedores con Minigun SUU-1A, que miraban hacia adelante, provisión para lanzar dos bombas Mk82 de 500 libras (de uso general) y dos bombas incendiarias Mk77 (todas en los pilones subalares). Unidades más tardías fueron provistas de un lanzagranadas XM-149 de 40 mm, montado en la antigua bahía de carga. A todo esto se le sumaban los ya mencionados cañones gemelos de 20 mm en la cola. Los cuatro cañoneros de la US Navy fueron construidos de manera exactamente idéntica.

Se los comenzó a utilizar en 1968, cuando los cuatro AP-2H fueron asignados al VAH (Escuadrón de Ataque Pesado) 21, en la bahía de Cam Rahn. Entre el 1º de septiembre de 1968 y el 16 de junio del año siguiente los cuatro volaron más de 200 misiones, principalmente contra objetivos en tierra y en las aguas del Delta del Mekong. Sin embargo, algunas veces estos aparatos volaban hasta Camboya y Laos, así como hacia la ruta Ho Chi Minh. En 1969 los cuatro fueron llevados a Estados Unidos y vueltos a su condición primigenia, para luego ser puestos en almacenamiento en la AFB de Davis-Monthan. Solamente uno de ellos sobrevivió a la destrucción y ahora está en el museo de Pima en Tucson, Arizona.

Otra conversión del P-2 Neptune, que técnicamente no puede calificarse de cañonero, pero que actuó en conjunción con ellos, fue la OP-2E. Unas 20 unidades del tipo SP-2E fueron remotorizadas y convertidas al standard del SP-2H, para luego ser convertidas en OP-2E. Nuevamente se retiró el MAD y el radomo ASW, para montarse en la cola del aparato un dispensador de chaff AN-ALE-29; en la nariz se montó el radar AN/APQ-131. La principal misión de estos aparatos era el lanzamiento de sensores sobre la ruta Ho Chi Minh, para lo cual poseían dispensadores en los pilones subalares, además de en la bahía de carga. Sin embargo, si era necesario, estos aparatos podía contestar el fuego AAA, ya que tenía un par de contenedores de Minigun SUU-1A en las alas.

Los 20 OP-2E fueron desplegados en Tailandia, en el Escuadrón de Observación VO-67, en Nakhon Phanom, que estuvo operacional entre el 15 de febrero de 1967 y el 1º de julio del año siguiente. Los sensores que diseminaron eran parte del Proyecto Igloo White, que era el nombre código para las operaciones de guerra electrónica conducido a lo largo de la Ruta Ho Chi Minh. Se trataba principalmente de sensores acústicos y sísmicos de pequeño tamaño, que permanecían inactivos en el suelo hasta que eran activados por el ruido o el movimiento de un tanque o camión que pasaba cerca. En ese momento los sensores se encendían y transmitían una señal hacia una plataforma aérea (como un zángano, un avión de escucha electrónica o un cañonero especialmente equipado con un radar de rastreo). Esta información se enviaba hacia un centro en tierra donde se la analizaba y se ordenaba un ataque si se lo creía necesario. Sin embargo estos aviones tuvieron una vida útil bastante corta, durando poco más de un año. Fueron retirados y reemplazados por F-4D, que continuaron con el Proyecto Igloo White. Al igual que sus primos también derivados del Neptune, terminaron en la citada base desértica y finalmente fueron desguazados.


 

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