Cañonero AC-130

El Spectre después de Vietnam

Versiones del AC-130

Como era de esperarse, el AC-130 tuvo numerosas modificaciones durante su acción en Vietnam, tendientes a mejorar su desempeño. Estas modificaciones agregaron constantemente más y mejores sensores, mientras se cambiaba el tipo de armamento utilizado para aumentar su versatilidad y letalidad. El desarrollo del AC-130 continúa incluso en la actualidad.

AC-130A «Plain Jane»
Es la primera versión del AC-130. Su armamento y sensores son mucho mejores que los del AC-47, incluyendo:
— visor de Observación Nocturna/LLLTV/Laser al final del morro,
— dos Vulcan de 20 mm en la parte inferior, justo antes de que comiencen las alas,
— dos Minigun de 7,62 mm debajo de las alas,
— dos Minigun y dos Vulcan justo debajo del final de las alas, una debajo de las otras,
— radar de seguimiento APQ-133 (revelador de radiofaros)
AC-130A «Pave Pronto»
Esta versión trajo trajo el detector de encendido ASD-5 Black Crow, debajo de la cabina. El visor de observación nocturna y el armamento continuó siendo el mismo en la parte delantera (dos Vulcan y dos Minigun) pero el grupo de cuatro cañones que estaban detrás y debajo de las alas (dos Minigun sobre dos Vulcan) es reemplazado por dos cañones de 40 mm (parte del programa conocido como Surprise Package, Paquete Sorpresa). El nombre irónico no es, sin embargo, en vano, ya que los proyectiles de 40 mm pesan casi ocho veces los de 20 mm, logrando una pegada mucho mayor.
En cuanto a sensores, al radar de seguimiento APQ-150 se le suman un proyector AVQ-17 sobre la rampa y una torreta FLIR AAD-7 debajo de las Minigun, en el carenado del tren de aterrizaje.
AC-130 E/H «Pave Spectre/Pave Aegis»
Los modelo H son convertidos a partir de modelos E. La mayor parte de los sensores permanecen sin cambios, y el armamento también. Los dos cañones de 40 mm se reemplazan por uno de 40 y el de 105 mm (US Army M-102 en un afuste de bajo retroceso), estando el radar de seguimiento APQ-150 entre ambos. Se agrega una burbuja de observación en la rampa, para poder operar con esta rampa cerrada. En los modelos anteriores tenía que dejarse abierta para que los artilleros pudieran observar hacia atrás del vehículo.

AC-130 U «Pave Spectre/Pave Aegis»
Se construyen a partir de células de Hercules H nuevas. Cambia los dos cañones de 20 mm M61 por uno solo de calibre 25 mm (GAU-12). Se mejoran los sensores y los aparatos de defensa pasiva.

Durante mucho tiempo los Spectre no fueron utilizados en combate, hasta que se tomó la decisión de invadir la isla de Granada, temiéndose que su inestabilidad política y la influencia cubana en la zona pusieran en riesgo la vida de numerosos ciudadanos estadounidenses que habitaban en ella.

Uno de los primeros aviones movilizados en entrar en acción el día de la invasión fue justamente un AC-130H del 16º SOS (1 SOW). Este avión de hecho despegó el día anterior, el 24 de octubre de 1983, a las 22.30 horas. Su misión era utilizar sus sensores nocturnos para realizar un reconocimiento armado del aeropuerto de Puerto Salinas, lugar vital para llevar a cabo la invasión aérea. El día siguiente a las 4 de la madrugada este avión informó que dicha pista estaba parcialmente bloqueada, recibiendo numerosas descargas de fuego antiaéreo (lo que permitió determinar la dureza de las defensas enemigas). El avión radió la información a la retaguardia, que se utilizó para cambiar los planes de asalto de los rangers que iban a ser lanzados en paracaídas y operar en la zona. Una hora y media más tarde, el cañonero recibió autorización para destruir las defensas antiaéreas que lo estaban hostigando, utilizando para ello todos sus cañones.

Sin embargo, no fue esa su única acción: más tarde se adjudicaron el haber rechazado un contraataque enemigo en Puerto Salinas, ayudaron al rescate de los tripulantes heridos de un helicóptero de los marines, y además apoyando el asalto a las barracas de Calivigny. Su enorme poder de fuego se dice que persuadió finalmente a los últimos defensores cubanos para que se rindieran. En resumen, el AC-130H se mantuvo en vuelo casi un día entero, sobrevolando la isla constantemente, ya sea para dar información con sus sensores o para actuar en consecuencia. La tripulación del AC-130H ganó el premio Teniente General William H. Tunner por esta misión.

Los AC-130 también fueron utilizados poco tiempo después en la invasión de Panamá, llevada a cabo por fuerzas estadounidenses para capturar a Noriega. En esta ocasión destruyeron los cuarteles generales de las fuerzas de defensa, además de numerosos puestos de comando y control. Por eso, las tripulaciones ganaron el Trofeo Mackay al vuelo más meritorio del año (emulando a sus antepasados del AC-119 en Vietnam) y el premio Tunner.

Aunque los AC-130 ya tenían mucha experiencia de combate, pero por lo general se había tratado de conflictos de baja intensidad, como su empleo en la invasión de Granada. En Vietnam, se había demostrado la vulnerabilidad extrema del aparato, siendo que era enorme y llamativo para los radares, tenía poca maniobrabilidad y velocidad y no tenía la fortaleza de ciertos aparatos especializados en el ataque a tierra. En el sudeste asiático, varios habían sido los aparatos seriamente dañados que habían logrado volver a tierra (o habían soportado lo suficiente como para que su tripulación escapara); pero también varios habían sido los derribados.

Lamentablemente este fue el caso de la Guerra del Golfo de 1991, en donde los Spectre se volvieron a utilizar en su rol de apoyo aéreo cercano y protección de bases aéreas. Aunque no hubo aparatos seriamente dañados, el 31 de enero de ese año un AC-130H era derribado por fuego antiaéreo iraquí, hundiéndose en la costa kuwaití y muriendo sus 14 ocupantes. Fue la baja aérea aliada más importante de la guerra. Para muchos analistas, este hecho pareciera demostrar la inutilidad del concepto del cañonero en las guerras actuales; para otros, implica lo que siempre se ha dicho al respecto. El cañonero es un sistema de armas para las guerras de baja intensidad, y en las de otro tipo debe ser utilizado con una apropiada escolta, o incluso quedarse en tierra.

Un AC-130 en acción, visto desde gafas de visión nocturna. Gracias a sus sensores, el cañonero puede actuar en casi cualquier condición meteorológica y ambiental.

Posteriormente el AC-130H recibió una actualización en sus capacidades ECM al instalarse mejores interferidores de radar, ya que la defensa pasiva es vital para la supervivencia de estas aeronaves. Otra mejora que fue aprobada involucra un tema más sencillo pero no por eso menos importante como es el centro de gravedad de la aeronave, que carga poderosos cañones en su parte trasera. Es por eso que se decidió rediseñar los estantes para la munición de los cañones de 40 mm y 105 mm para que utilizaran materiales más livianos, además de hacer más ligeros las monturas de las armas de entrenamiento de estos calibres y remover el blindaje no imprescindible.

Curiosamente, uno de los conflictos en los que el Spectre no combatió se hizo famoso y ha llevado a algunas confusiones. En Somalia el cañonero pudo haber tenido un enorme éxito, ya que los helicópteros artillados que combatieron en el famoso enfrentamiento de Mogadisio (inmortalizado en el libro Black Hawk Down y la película homónima) estaban al alcance de los RPG-7 de las milicias locales. ¿Porqué no estaba allí?

Sucede que el secretario de Defensa estadounidense, Les Aspin, rechazó la solicitud de los comandantes de campo de disponer de al menos un AC-130 (además de vehículos blindados como el Abrams). De hecho, la petición había llegado aproximadamente una semana antes del incidente armado. Al parecer la excusa dada fue que la acción de las fuerzas estadounidenses, bajo mandato de la ONU, era más policial que militar: asegurar que la ayuda humanitaria no cayera en manos de las milicias. Sin embargo los que estaban al mando comenzaron a realizar acciones más ofensivas que defensivas (por ejemplo, capturar a cabecillas de las bandas armadas), para lo cual nunca hubiera estado de más algo de potencia de fuego extra, para casos de emergencia. Algunos piensan que los políticos quisieron evitar bajas civiles (desconociendo la precisión del AC-130 o juzgándola escasa para un teatro de operaciones tan complicado como era el área urbana de Mogadisio, o tal vez desconfiando de ellos y creyendo que su uso sería indiscriminado).

El nuevo "dragón mágico" iluminando la noche con su fuego.

De hecho hay quienes piensan que la idea que se crearon los soldados acerca del poder de fuego del Spectre hubiera sido contraproducente. Argumentan que su uso hubiera creado una enorme devastación en la ciudad, matanto a más civiles que milicianos, y por lo tanto avivando las llamas del odio. Por otra parte, no hay que desestimar el potencial psicológico del Spectre. Es sensato pensar que muchos de los que se lanzaron a la calle para detener a los estadounidenses no eran milicianos, sino civiles armados enardecidos, amenazados o influenciados para que actuaran bajo mando de las milicias. La aparición de un arma como el AC-130, volando fuera del alcance de los RPG-7, con tres tipos de armas diferentes para cada ocasión, y haciendo un uso sabio de la munición, podría haberlos espantado, dejando solamente al núcleo más duro de las milicias en las calles, facilitando así la tarea de los soldados. Ni qué decir de la disposición constante de sensores de todo tipo en aviones que pueden mantenerse por horas sobre el blanco.

En definitiva, se trató de una diferencia de opiniones entre los militares al cargo, ya que siempre estuvo la posibilidad de que otros militares presionaran o influeran sobre el secretario de Defensa y otros cargos para reveer su posición; pero no lo hicieron. Sin embargo, es indudable que el tipo de teatros como el de Somalia es el más indicado para el AC-130: en este tipo de situaciones es un arma de reconomiento armado invalorable y casi invulnerable.

Irónicamente, en los últimos años ha habido rumores y noticias confirmadas de que los AC-130U han operado en Somalia en apoyo de las fuerzas gubernamentales que recuperaron la capital en 2007.

 

 

 

The United States used gunships during War in Afghanistan (Operation Enduring Freedom) in Afghanistan (2001– ), and Iraq War (Operation Iraqi Freedom) in Iraq (2003–2010). In 2007, U.S. Special Operations forces also used the AC-130 in attacks on suspected al-Qaeda militants in Somalia.[29][30]

Close air support was the main mission of the AC–130 in Iraq. Night after night, at least one AC–130 was in the air to fulfill one or more air support requests (ASRs). A typical mission had the AC–130 supporting a single brigade’s ASRs followed by aerial refueling and another 2 hours with another brigade or SOF team. The use of AC-130s in places like Fallujah, urban settings where insurgents were among crowded populations of non combatants, was criticized by human rights groups. AC-130s were also used for intelligence gathering with their sophisticated long-range video, infrared and radar sensors.

AC-130 strikes were directed by special forces on known Taliban locations during the early days of the war in Afghanistan. U.S. Special Operations Forces are using the AC-130 to support its operations. The day after arriving in Afghanistan, the AC-130s attacked Taliban and Al-Qaeda forces near the city of Konduz and were directly responsible for the city's surrender the next day. On 26 November 2001, AC-130 Spectres were called in to put down a rebellion at the prison fort of Qual-a-Jinga. The 16 SOS flew missions over Mazar-E-Shariff, Konduz, Kandahar, Shkin, Asadabad, Bagram, Baghran, Tora Bora, and virtually every other part of Afghanistan. Spectre participated in countless operations within Afghanistan, performing on-call close air support and armed reconnaissance.

In March 2002, three AC-130 Spectres provided 39 crucial combat missions in support of Operation Anaconda in Afghanistan. During the intense fighting, the planes expended more than 1,300 40mm and 1,200 105 mm rounds.

There are eight AC-130H and seventeen AC-130U aircraft in active-duty service as of July 2010.[4]

In March 2011, the U.S. Air Force deployed two AC-130U gunships to take part in Operation Odyssey Dawn, the U.S. military intervention in Libya,[31] which eventually came under NATO as Operation Unified Protector.[32]

 

 

 

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