Bristol Beaufighter

Muy conocida por sus cazas rápidos, la RAF también tuvo que desarrollar cazas pesados nocturnos, que también pudieron ser utilizados como de apoyo a tierra y en misiones antibuque. Uno de los menos conocidos es el Bristol Beaufighter, que brilló en Europa y el Pacífico, donde se lo conocía como "la muerte susurrante".

Las grandes leyendas de la RAF, principalmente el Hurricane y el Spitfire, son gráciles aviones monomotores de gran velocidad y pulido diseño, quienes por lo general realizaban las labores más vistosas y heroicas, sobre todo teniendo en cuenta las concecuencias de acciones en donde brillaron, como la Batalla de Inglaterra.

Sin embargo, como siempre, suele haber detrás de los aparatos conocidos y esbeltos, otros que no lo son tanto, pero que también dieron lo suyo en la defensa de sus países. Es el caso del Beaufighter, un caza pesado de aspecto poco agraciado que ha pasado algo desapercibido.

Hacia 1938 la RAF se dio cuenta rápidamente que necesitaba un caza pesado, ya que no disponían de cazas de escolta o de largo alcance para acompañar a sus bombarderos o para la intercepción nocturna de bombarderos enemigos. Como la guerra parecía pronta a estallar, no perdieron mucho tiempo en el diseño y tomaron como punto de partida al Beaufort.

El primer prototipo del Beaufighter voló más o menos en la misma fecha que el del Beaufort, el 17 de julio de 1939. El nuevo aparato era sin lugar a dudas una solución de compromiso a corto plazo, pero a la larga se convirtió en uno de los aviones más polivalentes de la RAF. Con nuevos motores y un fuselaje algo diferente con respecto al Beaufort, compartía sin embargo ese aire de familia que venía del Blenheim.

Al principio, todos consideraron al Beaufighter un avión muy difícil de pilotar. Sin embargo, con constantes mejoras y experiencia, este aparato llegó a ser muy importante para la RAF en ciertos cometidos.

La característica silueta del Beaufighter permite distinguirlo en cualquier parte, con sus dos enormes motores sobresaliendo delante de la corta cabina.

Incursor nocturno

Rápidamente, los primeros Beaufighter Mk IF comenzaron a servir en la RAF en el invierno boreal de 1940. Su tarea era reemplazar a los Blenheim Mk IF, que ya estaban empezando a ser considerados obsoletos. En realidad el aparato entró en servicio justo a tiempo para demostrar su valía, ya que en esas fechas los alemanes comenzaron a realizar incursiones sobre Inglaterra en gran escala. Inicialmente, el Beaufighter MK IF usaba un motor Bristol Hercules III, radial, de 1.400 HP, y ya poseía una evolución del radar usaron por el Blenheim Mk IF, el AI Mk IV, el cual montado en el morro del avión le daba un aire distintivo.

Pintados de negro al igual que sus predecesores, los Beaufighter de caza nocturna realizaron sus primeras pruebas operacionales en las últimas fases de la Batalla de Inglaterra, comenzando a ser entregados a los escuadrones de caza nocturna de la RAF en septiembre de 1940.

Al principio hubo problemas con el uso del radar, lo cual no permitió grandes resultados durante 1940. Sin embargo, lentamente en los últimos tres meses de la ofensiva alemana se comenzó a incrementar la cantidad de bombarderos derribados. Durante los primeros cinco meses de 1941, el Beaufighter fue el caza nocturno con mayor cantidad de intercepciones de toda la RAF.

Se equiparon 9 Escuadrones Metropolitanos de Caza Nocturna con este aparato, encargado de la difícil tarea de proteger Inglaterra por la noche. La producción alcanzó las mil unidades, muchas de ellas producidas en las llamadas fábricas fantasmas. A partir del aparato número 51, se agregaron 6 ametralladoras de 7,7 mm en las alas, además de los cuatro cañones de 20 mm que ya tenía el fuselaje, lo cual habla a las claras de la necesidad por aumentar su potencia de fuego.

Otras mejoras comenzaron a llegar. Cuando los nuevos motores radiales Hercules se retrasaron, se seleccionó el Rolls Royce Merlin XX de doce cilindros en V para el Mk II. Esto le daba una línea mucho más agraciada a un diseño algo desgarbado.

El primer ejemplar de producción del Mk II voló el 22 de marzo de 1941, entrando en servicio en cuatro escuadrones (uno de ellos, tripulado por voluntarios polacos).

Siguieron varias versiones más o menos experimentales del Beaufighter, que no llegaron a cuajar. Entre ellas están el Mk III, una versión más ligera, y el MK IV, que debía volar también con motores Rolls-Royce . También el Mk V fue abandonado; se pretendía el uso de una torreta dorsal similar a la del caza Defiant, la cual llevaba cuatro ametralladoras. Sin embargo fue abandonada la idea ya que dificultaba la salida del piloto en caso de una emergencia.

Finalmente, el Mk VIF se convirtió en el caza nocturno standard de la RAF (al menos hasta la llegada del Mosquito Mk II), equipando a 12 escuadrones basados en Inglaterra y 6 en el Medio Oriente entre 1942 y 1943.

Cuando fueron desplazados por modelos mejores, algunos escuadrones equipados con el Mk VI fueron asignados a otros teatros de operaciones, por ejemplo en el Mediterráneo para apoyar los ataques a África del Norte. También sirvieron en Extremo Oriente, en el área de Calcuta y sobre Birmania.

 



La muerte susurrante

Pronto los británicos se dieron cuenta de que el diseño servía para otras tareas. Para ser utilizado en África se los tropicalizó, y fueron empleados como caza diurna de largo alcance, misión en la que los Hurricane y otros aparatos monomotores no podía ser empleados.

El modelo IC fue utilizado también en esta primera etapa por el Comando Costero inglés, en misiones antibuque. En este cometido también fue empleado en el Pacífico, donde los japoneses lo apodaban la muerte susurrante. Pudiendo llevar un torpedo y cohetes no guiados, además de su armamento de cañones, sin duda era el avión perfecto para atacar todo tipo de blancos navales.

Como ya se mencionó, varias versiones remotorizadas y mejoradas del Beaufighter fueron abandonadas en el proceso de diseño. Sin embargo finalmente llegaron los motores con mayor potencia, lo cual hizo que los modelos Mk VI fueran modelos más polivalentes. En efecto, este aumento en la potencia permitió que el avión pudiera ser empleado ya en otros papeles con derecho propio, como torpedero y de ataque al suelo.

Con el tiempo estos papeles se fueron haciendo más y más importantes, llevando a la creación de versiones especializadas como el TF. Mk X y el Mk 21 (fabricado en Australia). Del Beaufighter se ensamblaron 5.500 unidades en Inglaterra y 364 en Australia.

Aunque lentamente desplazado en ciertas tareas por variantes del Mosquito, este aparato sirvió entonces en todos los teatros operacionales de los aliados occidentales, ya que combatió efectivamente en Europa, África, el Mediterráneo, el Pacífico y en Birmania. Terminada la guerra el Beaufighter fue dado de baja. Solamente quedó en servicio, hasta 1960, el modelo TT. Mk 10, que fue utilizado como remolcador de blancos.

La fotografía permite distinguir los elementos característicos del aparato, particularmente la cabina con visibilidad hacia adelante (una gran diferencia con el Blenheim y el Beaufort, que eran bombarderos), la torreta dorsal de ametralladoras y el sólido morro.

Especificaciones técnicas Beaufighter

  Mk VIF TF. Mk X
Peso vacío 6.623 kg 7.076 kg
Peso máximo al despegue 9.798 kg 11.431 kg
Motor dos Bristol Hercules VI o XVI radiales, de 1670 hp cada uno dos Bristol Hercules radiales, de 1320 kw cada uno
Superficie alar 46,73 m2 46,73 m2
Envergadura 17,63 m 17,63 m
Largo 12,70 m 12,7 m
Alto 4,83 m 4,83 m
Velocidad máxima 536 km/h a 4.755 m 488 km/h a 395 metros
Techo 8.075 m 4.570 m
Alcance 2.382 km 2.366 km
Armamento cuatro cañones de 20 mm en el morro y seis ametralladoras de 7,7 mm en las alas, más una de 7,7 mm en la torreta dorsal cuatro cañones de 40 mm y seis ametralladoras de 7,7 mm en su versión de caza; una ametralladora Vickers de 7,7 mm en la torreta dorsal; un torpedo y dos bombas de 113 kg u ocho cohetes aire-superficie de 41 kg en la versión antibuque o de apoyo a tierra

 

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Uso poco conocido

El Beaufighter fue utilizado por la USAAF (cuando todavía dependía del US Army) como caza nocturno.

Enlaces útiles
Beaufort
Blenheim
Brigand